Издавна крапива культивировалась для выработки волокна, дорогой бумаги специального назначения (для денежных знаков), для выращивания коконов шелкопряда, шла на корм скоту. О ее полезных свойствах знали в Малайе, Индонезии, на Филиппинах и в Южной Корее еще за десять веков до нашей эры.

На Камчатке из сибирской крапивы готовили волокно для вязания сетей, которое отличалось большой прочностью и стойкостью к гниению. Из крапивы делали канаты и веревки, ткань для парусов и мешков, с помощью крапивы консервировали рыбу, чтобы она дольше не портилась. Охотники набивали крапивой дичь после удаления внутренностей, чтобы сохранить ее на более длительный период.

Из листьев крапивы получали безвредную пищевую краску, а позднее — хлорофилл для медицинских целей, который шел на экспорт. Листьями крапивы окрашивали шерстяные ткани в зеленый цвет, а корнями — в коричневый. Семена крапивы с большим успехом использовали на корм скоту. Лошади, коровы, овцы, козы, свиньи охотно ели крапиву в зимнее время и ранней весной. Ее давали животным для предохранения от различных болезней, а курам — для увеличения яйценоскости. В Норвегии и Швеции были сделаны попытки ввести крапиву в культуру, чтобы шире использовать ее для этих целей.

Вопросам использования крапивы в качестве корма посвятил свою работу П. Ф. Медведев «Высокобелковые кормовые растения северо-запада РФ». Он считает, что «для интенсивного использования в животноводстве крапивы как высококалорийного корма необходимо в хозяйствах организовать долголетние плантации, так называемые крапивники. Для них надо отводить хорошо окультуренные участки с плодородными, рыхлыми структурными, водопроницаемыми, незаплывающими, незапыренными почвами с высоким содержанием перегнойных веществ. Автор подробно описывает способы посадки черенков и посева семян крапивы.

П. Ф. Медведев отмечает, что большим достоинством крапивы является ее хорошая отавность. На северо-западе ежегодно снимают 2—3 укоса за период вегетации, а на зеленую подкормку птицам и свиньям — до 3—4 укосов. Наши наблюдения, проведенные на Урале, показывают, что после двух скашиваний до сентября крапива может давать повторные укосы. При этом осенняя молодая поросль отличается большей урожайностью и может быть использована для пищевых и кормовых целей.

В Санкт-Петербургской области в первые годы после посева собирали по 120—130 ц/гa, а на третий — четвертый годы—до 350 и даже до 400 ц/га за три укоса. В Харьковской и Полтавской областях урожай достиг 700 ц/га, в Западной Сибири при менее благоприятных климатических условиях он колеблется от 330 до 600 ц/га. В Башкирии без введения в культуру на корм скоту заготавливают от 500 до 940 т в год.