В диком виде борщевик встречается на Алтае, в Сибири и на Дальнем Востоке, в горных районах Кавказа и в Крыму. В европейской части РФ наиболее часты борщевик сибирский и узколистный. Растут они на влажных почвах, по берегам рек и ручьев, на лугах среди ольшаников. Стебель борщевика полый, имеет грани, ветвистый, опущен жесткими волосками. Листья дважды и трижды перистые, листовое влагалище раздуто и охватывает стебель в виде мешка. Цветки белые, зеленовато-желтоватые, собраны в полушаровидный зонтик.

Опыты, проведенные в Санкт-Петербургской области, показали, что при специальной посадке борщевик дает до 2 тыс. ц зеленой массы с гектара, или 20 кг с одного квадратного метра. При этом на следующий год его сеять не нужно. Он растет несколько лет подряд, не снижая урожая, не требуя прополки и вспашки. Аналогичные опыты, проведенные в Коми и других областях, также дали хорошие результаты.